A Kilátás a dolgozószobából egy heliográfiai kép és a legrégebbi fennmaradt kamerás fénykép. A francia feltaláló, Nicéphore Niépce készítette 1827-ben a franciaországi Saint-Loup-de-Varennes-ben, és bemutatja épületeinek egy részét és a környező vidéket a birtokáról, Le Grasból, egy magas ablakból nézve.

Niépce első fotográfiai kísérleteinek időpontja bizonytalan. A litográfia új művészete iránti érdeklődése, valamint a jómódúak körében népszerű rajzeszköz, a camera obscura vezette őt el oda.

Sógornőjének 1816 körül írt levelei azt mutatják, hogy Niépcének sikerült kis kameraképeket készítenie ezüst-kloriddal bevont papírra, így ő volt az első, akinek egyáltalán sikerült ilyen kísérletet tennie, de az eredmények negatívok, sötétek ott, ahol világosnak kellene lenniük, és fordítva, és nem tudta megakadályozni, hogy mindenütt elsötétedjenek, amikor megtekintés céljából a fényre vitték.

Niépce a fény által érintett egyéb anyagok felé fordította figyelmét, végül a júdeai bitumenre koncentrált, egy természetben előforduló aszfaltra, amelyet ősidők óta használnak különféle célokra. Niépce idejében a művészek rézlemezek saválló bevonataként használták rézkarcok készítéséhez. A művész átkarcolt egy rajzot a bevonaton, majd savban fürdette a lemezt, hogy a szabaddá vált területeket lemarja, majd oldószerrel eltávolította a bevonatot, és a lemez segítségével tintával nyomtatta papírra a rajz másolatait. Niépce-t az a tény érdekelte, hogy a bitumenbevonat kevésbé oldódik, miután fénynek volt kitéve.

Niépce feloldotta a bitument levendulaolajban, a lakkokban gyakran használt oldószerben, és vékonyan bevonta egy litográfiai kőre vagy fém- vagy üveglapra. Miután a bevonat megszáradt, egy kísérleti alanyt, jellemzően egy papírra nyomtatott gravírozást helyeztek a felületre szorosan érintkezve, és a kettőt közvetlen napfényre helyezték. Elegendő expozíció után az oldószert csak a meg nem keményedett bitumen leöblítésére lehetett használni, amelyet vonalak vagy sötét területek védtek a fénytől. Az így feltárt felületrészeket ezután savval lehet maratni, vagy a megmaradt bitumen vízlepergető anyagként szolgálhat a litográfiai nyomtatásban.

Niépce a folyamatát heliográfiának nevezte, ami szó szerint „naprajzot” jelent. 1822-ben felhasználta a világ első állandó fényképének elkészítésére, amely VII. Pius pápa metszetének érintkezőre exponált másolata, de később megsemmisült, amikor Niépce nyomatokat próbált készíteni belőle. Niépce legkorábbi, 1825-ben fennmaradt fényképészeti műtárgyai egy 17. századi metszet másolatai, amely egy férfit lóval ábrázol, és egy forgó kerékkel rendelkező nőt ábrázoló metszet. Egyszerűen sima papírlapok, amelyeket nyomdában tintával nyomtattak, mint a közönséges rézkarcok, metszetek vagy litográfiák, de a nyomtatásukhoz használt lemezeket fényképészetileg készítették el Niépce eljárásával, nem pedig fáradságos és pontatlan kézi gravírozással vagy litográfiai rajzzal. Lényegében ezek a legrégebbi fénymásolatok. Ismeretes, hogy a férfi lovas lenyomatának egy példánya, valamint a forgó kerékkel rendelkező nő lenyomatából két példány maradt fenn. Előbbi a párizsi Bibliothèque nationale de France gyűjteményében, az utóbbi kettő pedig egy egyesült államokbeli magángyűjteményben található.

Niépce bátyjával, Claude-dal folytatott levelezése megőrizte azt a tényt, hogy első igazi sikerét bitumen felhasználásával a camera obscura képének állandó fényképének elkészítésében 1824-ben érte el. A litográfiai kő felületén készült fényképet később törölték. 1826-ban vagy 1827-ben ismét lefényképezte ugyanazt a jelenetet, a kilátást a háza ablakából, egy bitumenbevonatú ónlemezre. Az eredmény megmaradt, és mára ez a legrégebbi ismert fényképezőgépes fényképe, amely még mindig létezik. A történelmi kép a 20. század elején látszólag elveszett, de Helmut Gernsheim fotótörténésznek 1952-ben sikerült felkutatnia azt. Az elkészítéséhez szükséges expozíciós időt általában nyolc-kilenc órásnak mondják, de ez a kép közepe. A 20. századi feltételezés nagyrészt azon a tényen alapul, hogy a nap az égbolton átívelő ívből világítja meg az épületeket az ellenkező oldalon, ami lényegében egy napos kitettséget jelez. Egy későbbi kutató, aki Niépce feljegyzéseit és történetileg helyes anyagokat használta folyamatainak újraalkotásához, azt találta, hogy valójában több napos expozícióra volt szükség a kamerában, hogy megfelelően rögzítsenek egy ilyen képet egy bitumenbevonatú lemezen.

1829-ben Niépce partnerségre lépett Louis Daguerre-rel, aki szintén keresett egy eszközt, hogy állandó fényképes képeket készítsen fényképezőgéppel. Együtt fejlesztették ki a fizautotípust, egy továbbfejlesztett eljárást, amely levendulaolaj-párlatot használt fényérzékeny anyagként. A partnerség Niépce 1833-as haláláig tartott, majd Daguerre folytatta a kísérletezést, és végül kidolgozott egy olyan eljárást, amely csak felületesen hasonlított Niépce-re. Saját magáról “dagerréotípiának” nevezte el. 1839-ben sikerült elérnie, hogy Franciaország kormánya vásárolja meg találmányát a francia nép nevében. A francia kormány beleegyezett, hogy Daguerre-t élete végéig évi 6000 frank ösztöndíjjal, Niépce hagyatékát pedig évente 4000 frankkal adják. Ez a megállapodás rangsorolta Niépce fiát, aki azt állította, hogy Daguerre az apja munkájának minden előnyét learatja. Bizonyos szempontból igaza volt – sok éven át Niépce kevés elismerést kapott a közreműködéséért. A későbbi történészek visszakapták Niépce-t a viszonylagos homálytól, és ma már általánosan elismert, hogy „heliográfiája” volt az első sikeres példa arra, amit ma „fotózásnak” nevezünk: egy ésszerűen fényálló és állandó kép létrehozása fény hatása fényérzékeny felületre és az azt követő feldolgozás.

Niépce a jelenetet egy 16,2 cm × 20,2 cm-es ónlemezre vetített kamera obscurával rögzítette, amelyet vékonyan bevontak júdeai bitumennel, a természetben előforduló aszfalttal. A bitumen az erősen megvilágított területeken megkeményedik, de a gyengén megvilágított területeken oldható maradt, és levendulaolaj és petróleum keverékével lemosható. Nagyon hosszú expozícióra volt szükség a fényképezőgépben. Napfény éri az épületeket az ellenkező oldalon, ami hagyományos becslés szerint körülbelül nyolc órán át tartó expozícióra utal. Egy kutató, aki tanulmányozta Niépce feljegyzéseit és újraalkotta a folyamatait, megállapította, hogy az expozíciónak több napig kellett tartania.

1827 végén Niépce az Egyesült Királyságba látogatott. Ezt és több más művét is megmutatta Francis Bauer botanikus illusztrátornak. Kilátás a Le Gras ablakából volt az egyetlen példa a kamerás fényképre; a többi műalkotások másolata volt. Bauer arra biztatta, hogy mutassa be “heliográfiás” eljárását a Royal Societynek. Niépce írt és benyújtott egy dolgozatot, de nem volt hajlandó abban semmilyen konkrét részletet felfedni, ezért a Royal Society elutasította azt egy olyan szabály alapján, amely tiltja a nyilvánosságra nem hozott titkos folyamatokról szóló előadásokat. Mielőtt visszatért Franciaországba, Niépce átadta a papírját és a mintákat Bauernek. Niépce 1833-ban hirtelen meghalt agyvérzés következtében.

Miután Louis Daguerre és Henry Fox Talbot úttörő fényképészeti eljárásait 1839 januárjában nyilvánosan bejelentették, Bauer kiállt Niépce jogáért, hogy elismerjék az állandó fényképek készítésére szolgáló eljárás első feltalálóját. 1839. március 9-én a példányokat végül kiállították a Királyi Társaságban. Bauer 1840-ben bekövetkezett halála után több kézen is átmentek, és alkalmanként történelmi érdekességként is kiállították őket. A Kilátás a dolgozószobából utoljára 1905-ben mutatták be nyilvánosan, majd csaknem ötven évre feledésbe merült.

Helmut Gernsheim történész és felesége, Alison Gernsheim 1952-ben felkutatták a fényképet, és nyilvánosságra hozták, megerősítve azt az állítást, hogy Niépce a fényképezés feltalálója. A Kodak Kutatólaboratóriumban egy szakértővel készítették el a modern fényképészeti másolatot, de rendkívül nehéznek bizonyult megfelelő reprezentációt készíteni mindarról, ami a tényleges lemez vizsgálatakor látható volt. Helmut Gernsheim erősen retusálta az egyik másolati nyomatot, hogy megtisztítsa és érthetőbbé tegye a jelenetet, és egészen az 1970-es évek végéig csak ezt a továbbfejlesztett változatot engedélyezte. Nyilvánvalóvá vált, hogy valamikor az 1952-es másolás után a lemez eltorzult, és három sarka közelében dudorok képződtek, ami miatt a fény olyan módon verődött vissza, ami zavarja e területek és a kép egészének láthatóságát.

Az 1950-es években és az 1960-as évek elején Gernsheimék számos európai kontinentális kiállításon kiállították a fényképet. 1963-ban Harry Ransom megvásárolta Gernsheimék fényképgyűjteményének nagy részét az austini Texasi Egyetem számára. Bár azóta ritkán utazott, 2012–2013-ban a németországi Mannheimben járt a The Birth of Photography – Highlights of the Helmut Gernsheim Collection című kiállítás keretében. Általában a texasi austini Harry Ransom Center fő előcsarnokában van kiállítva.

Egy 2002–2003-as tanulmányi és természetvédelmi projekt során a Getty Conservation Institute tudósai röntgenfluoreszcencia spektroszkópiával, reflektancia Fourier transzformációs infravörös spektroszkópiával és más technikákkal vizsgálták meg a fényképet. Megerősítették, hogy a kép bitumenből áll, és a fémlemez ónból készült (ólommal ötvözött ón, valamint nyomokban vas, réz és nikkel). Az Intézet megtervezte és megépítette azt a kidolgozott vitrinrendszert is, amely jelenleg a műtárgyat folyamatosan felügyelt, stabilizált, oxigénmentes környezetben tárolja.

2007-ben a Louvre Múzeum tudósai közzétették a fénykép elemzését ionsugár-analízissel, a 2 MV-s elektrosztatikus gyorsítójukkal. Ez megmutatta a képet korrodáló oxidációs folyamat részleteit.

2003-ban a Life a Kilátás dolgozószobából című képet a 100 olyan fénykép közé sorolta, amelyek megváltoztatták a világot.

Előző cikkRobert Fulton gőzhajója